Cómo se hizo realidad el sueño del Liverpool y se estrelló el Villarreal

VILLARREAL, España – En la esquina del Estadio de la Cerámica, completamente a merced de la intemperie, los aficionados comenzaron a levantar sus bufandas. En el marcador que tienen a sus espaldas, el reloj ha pasado más de 90 minutos. En el césped que tenían delante, el Villarreal estaba perdiendo el tiempo en la Champions.

Entonces empezaron a cantar. Mientras el Liverpool disfrutó de un raro momento de calma después de una tormenta nocturna y finalizó su victoria por 3-2, el resto del campo notó lo que estaba sucediendo en la esquina y tomó la melodía. También llevaron el velo en alto, en señal de desafío, lealtad y gratitud.

Y luego, cuando sonó la sirena y todo terminó, cuando los tristes jugadores del Villarreal caminaron por el campo, con la cabeza gacha y los ojos encendidos, el ritmo se aceleró. Las bufandas comenzaron a retorcerse y girar, y el estado de ánimo pasó de lamentar lo que había sido robado a celebrar todo lo que quedaba. En dolor Encontraron el orgullo.

De hecho, la cantidad de daño fue probablemente la mejor medida de cuán cerca podría estar el Villarreal de Unai Emery. No se suponía que este equipo estuviera en las semifinales de la Liga de Campeones, en realidad no; La estructura de la competición de élite del fútbol europeo está diseñada para que sea muy poco probable que un equipo de su talla pueda llegar tan lejos en este torneo.

Por supuesto, no se suponía que el Villarreal tuviera la oportunidad de ir al partido de vuelta. Fue, por unanimidad común, enviado rápidamente a Anfield la semana pasada, y sus límites se muestran por la profundidad de los recursos de Liverpool, el alcance de su potencia de fuego y el carisma puro del equipo de Jurgen Klopp. El tramo de vuelta fue, más que nada, un obstáculo administrativo que superar y un formulario que completar.

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Villarreal, la ciudad, es un lugar intrigante para montar un partido de esta magnitud: un satélite cercano a Castellón es, sobre todo, tranquilo y refinado, y, después de un día bajo una lluvia torrencial, está casi completamente desierto. Extractos de canciones en inglés y español resonaron por las calles.

Si por fuera faltaba el sentido de la ocasión que suele acompañar a los partidos más sísmicos del calendario europeo, por dentro era evidente. Por primera vez, el Villarreal dispuso un mosaico: un submarino azul sobre fondo amarillo, se seleccionó el escudo del club, Endavant, en letras enormes. El locutor de hablar en público habló de la fe a cambio.

Cualquier duda se habría convertido en tres minutos, ya que Boulay Dia anotó de un centro completamente involuntario de Etienne Capoue y Ceramica parecía estar derritiéndose. De repente, todo parecía posible. Liverpool, que fue tan suave y fluido en su victoria por 2-0 hace seis días, tuvo problemas para completar un pase.

En la primera mitad, su ritmo se hizo añicos y su confianza se agotó, y luego, justo cuando pensó que podría tener éxito, su ventaja se desvaneció por completo. Capoe cruzó a propósito esta vez. Francis Coquelin se dirigió a casa. El asiento del Villarreal en el césped estaba vacío y los entrenadores, suplentes y varios asistentes, todos apenas podían creer lo que estaban viendo.

En ese momento empataba 2-2 en la mitad del partido de vuelta, los jugadores del Villarreal se pararon a corta distancia. La final estaba ahí, ahí, y podían tomar un lugar dentro de ella. Villarreal será el pueblo más pequeño, a cierta distancia, en enviar un equipo al partido más importante del fútbol.

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En una era definida y diseñada por Goliat, será este equipo, construido en pie de igualdad, el que haya hecho lo que Ajax Y Mónaco Y RB Leipzig No puedo hacerlo todo el camino. Y pueden hacerlo dibujando su propia entrada en el libro cada vez más amplio de la Liga de Campeones de un regreso sorprendente, un milagro que ella llama milagro, al igual que Barcelona (2017), Roma (2018), Liverpool (2019) y Real Madrid. (Aquí y allá).

La esperanza y la fe están en puntos diferentes sobre el mismo eje. Villarreal, en 45 minutos, recorre todo el trayecto.

Y luego, cuando estuvo allí, a su alcance, se lo llevaron. Klopp adquirió a un delantero valorado en 45 millones de dólares, Diogo Jota, y presentó a otro, Luis Díaz. La clave ha cambiado irreversiblemente el impulso. Trent Alexander-Arnold golpeó el larguero. Díaz intentó una increíble patada aérea. Luego, Mohamed Salah pasó a Fabinho con su disparo entre las piernas de Jeronimo Rulli. En ese momento, todo había terminado.

Cinco minutos después, Díaz había marcado, deslizándose hacia la red para hacer un centro por debajo de Rulli. Cinco minutos después, Sadio Mane había puesto al Liverpool por delante de la noche, sacando un pase de Alexander-Arnold, superando a Rowley para empujar su propia red al medio del campo, y luego metió el balón en la red con frialdad.

Quizá, en retrospectiva, hubiera sido más fácil que el Villarreal no hubiera oído aquella sirena. Quizá hubiera sido más fácil irse en silencio y ceder ante lo inevitable. Puede ser menos doloroso. Pero el viaje no está determinado por el destino.

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El Villarreal venció a la Juventus en Turín en octavos de final. El Villarreal silenció al Bayern de Múnich en cuartos de final. Y produjo 45 minutos que vieron al Liverpool, un equipo ahora en camino a su tercera final de la Liga de Campeones en cinco años, un equipo que persigue un barrido limpio sin precedentes y apenas posible para los títulos, dio un paso tan alto que cuando Klopp le preguntó a su asistente, Peter Krauetz. , para identificar «un caso» Para jugar bien desde la primera mitad y para mostrar a los jugadores en busca de inspiración, volvió y le dijo que no había nada que encontrar.

Y lo hizo todo con un presupuesto que es una fracción de sus competidores, en un ecosistema donde las grandes bestias consumen la mayor cantidad de oxígeno y con un equipo de retazos de descuidados y expulsados. El orgullo y el dolor tenían una raíz común: a veces, una herida dolorosa podía sentirse como una insignia de honor.

«El fútbol es hermoso», dijo el capitán del Villarreal, Raúl Albiol. Con el tiempo, lo sabe, lo importante no es que el Villarreal esté a 45 minutos de la final de la Champions, sino que le falten 45 minutos para la final de la Champions.

«Fue una derrota», dijo, «pero siempre recordaremos esa racha».

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