Los ancestros humanos al borde de la extinción hace 900.000 años: ScienceAlert

Hace casi un millón de años, un evento catastrófico casi acabó con los antepasados ​​de la humanidad.

Los datos genómicos de 3.154 humanos modernos sugieren una disminución de la población de unos 100.000 a sólo 1.280 individuos reproductores hace unos 900.000 años. Esto representa una asombrosa disminución demográfica del 98,7%, que duró 117.000 años, y podría haber llevado a la extinción de la humanidad.

El hecho de que estemos aquí hoy, en un número tan grande, es prueba de que no es así. Pero los hallazgos, según un equipo dirigido por los genetistas Haiping Li de la Academia China de Ciencias y Yi-Hsuan Pan de la Universidad Normal del Este de China en China, podrían explicar una curiosa brecha en el registro fósil humano del Pleistoceno.

«La brecha en los registros fósiles africanos y euroasiáticos puede explicarse por este cuello de botella en la Edad de Piedra temprana en términos históricos». Dice el antropólogo Giorgio Manzi Universidad Sapienza de Roma en Italia. «Coincide con este período de tiempo propuesto de pérdida significativa de evidencia fósil».

Un diagrama que describe el cuello de botella recién descubierto. (Ciencias)

Cuellos de botella demográficosComo es sabido, no son infrecuentes reducciones significativas en el número de grupos. Cuando una especie es destruida por un acontecimiento como la guerra, el hambre o la crisis climática, la disminución resultante de la diversidad genética se puede rastrear a través de los descendientes de los supervivientes. De esta manera sabemos que también hubo un cuello de botella demográfico en el hemisferio norte más recientemente, hace unos 7.000 años.

Sin embargo, cuanto más atrás en el tiempo quieras retroceder, más difícil será obtener una señal significativa.

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Para este último análisis, el equipo de investigación desarrolló un nuevo método llamado coalescencia rápida en nanotiempo (FitCoal) para evitar la acumulación de errores numéricos típicamente asociados con el intento de desentrañar estos eventos pasados.

Utilizaron FitCoal para analizar datos genómicos de 3.154 personas de todo el mundo, de 10 poblaciones africanas y 40 no africanas, para observar cómo los linajes genéticos han variado con el tiempo. Sus resultados mostraron un importante cuello de botella en la población desde hace unos 930.000 a 813.000 años, en el que la diversidad genética actual se perdió hasta un 65,85 por ciento.

En términos de las causas del cuello de botella, nunca estaremos 100% seguros de los factores que contribuyeron, pero hubo un evento clave que estaba sucediendo en ese momento y que podría haber influido: Período de transición del Pleistoceno mediodurante el cual los ciclos de glaciación en la Tierra cambiaron dramáticamente.

Las perturbaciones climáticas pueden haber producido condiciones desfavorables para los grupos humanos que buscaban sobrevivir en ese momento, lo que provocó hambrunas y conflictos que redujeron aún más la población.

«El nuevo descubrimiento abre un nuevo campo en la evolución humana porque plantea muchas preguntas». pan dice«Por ejemplo, dónde vivían estos individuos, cómo superaron cambios climáticos catastróficos y si la selección natural durante un cuello de botella aceleró la evolución del cerebro humano».

El cuello de botella parece haber contribuido a otra característica interesante del genoma humano: la fusión de dos cromosomas para formar Cromosoma 2.

Los humanos tenemos 23 pares de cromosomas; Todo lo demas Humanos Los que viven hoy en día, que son grandes simios, tienen 24. La formación del cromosoma 2 parece haber sido un proceso complejo. Evento de especiación que animó a los humanos a seguir un camino evolutivo diferente.

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«Estos resultados son sólo el comienzo». El me dice. «Los objetivos futuros de este conocimiento son pintar una imagen más completa de la evolución humana durante este período de transición del Pleistoceno temprano al Pleistoceno medio, que a su vez continuará desentrañando el misterio que es el origen y la evolución de los primeros humanos».

La investigación ha sido publicada en Ciencias.

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