¿No puedes ir a la luna con la NASA? El cráter Mistastein en Canadá es la siguiente mejor opción.

El cráter Mistastin en la Tierra contiene grandes cantidades de roca blanca brillante sobre la mayor parte de la superficie de la Luna

El astronauta canadiense Joshua Cottrick y el astronauta de la NASA Matthew Dominic suben Discovery Hill en el cráter Mistastin.
El astronauta canadiense Joshua Cottrick y el astronauta de la NASA Matthew Dominic suben Discovery Hill en el cráter Mistastin. (Ilustración de The Washington Post; Gordon Osinski; iStock)

Suspensión

La mayoría de nosotros nunca iremos a la luna, pero tenemos la siguiente mejor cosa en nuestro patio trasero: Canadá. Entre hockey sobre hielo, jarabe de arce y literatura poco convencional, el país también cuenta con uno de los mejores cráteres para estudiar la Luna sin subirse a una nave espacial.

Es posible que no haya oído hablar del cráter Mistastein en la parte norte de la provincia de Terranova y Labrador (e imagino que muchos canadienses lo perdonarán, ¿no?), pero hay algunas razones por las que encaja tan bien con la luna.

Como la mayor parte de mi vida amorosa, la ubicación remota del cráter está aislada de la mayoría de los humanos e imita la soledad en la luna; La estructura es similar a la que encuentras en muchos cráteres lunares; Y el área contiene rocas raras que son inquietantemente similares a las que los astronautas encontraron en la luna.

Estas cualidades lo convierten en un campo de entrenamiento adecuado para posibles astronautas para el Artemis de la NASA. misión, que planea llevar astronautas a la luna ya en 2025. El miércoles, la NASA dio un paso importante para regresar a la luna y Lanzado Un vuelo de prueba sin tripulación llamado Artemis I, que no aterrizará en la superficie pero permanecerá en órbita lunar hasta 25 días para demostrar que el cohete y la nave espacial pueden volar con seguridad.

«No se sabía que este cráter en Labrador era un cráter durante las misiones Apolo», dijo Gordon Osinski, geólogo planetario de la Universidad Western en Canadá, quien guió a los astronautas alrededor del cráter. «Me gustaría ver a todos los astronautas que caminan sobre la luna eventualmente venir a Mistastin».

Mistastin, conocido localmente como Kamestastin, se encuentra en los terrenos de caza tradicionales y espirituales de la Primera Nación Mushuau Innu y requiere la aprobación de ellos para visitar.

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El cráter está esencialmente «en el medio de la nada», dice la geóloga planetaria Cassandra Marion, quien ha visitado el sitio seis veces. No hay una pista oficial, y los visitantes suelen aterrizar en un pequeño avión de carga sin presión en un área de grava con arbustos, si no hay una gran roca en el camino. A menudo es lluvioso y ventoso. Cuando no hace viento, hay muchas moscas negras que roen.

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Ubicado en el Ártico canadiense, el terreno accidentado es una mezcla de taiga y tundra. Los abetos negros y los alisos viven en elevaciones más bajas, mientras que los musgos se ven cerca de los lechos de los ríos y en elevaciones más altas. Luego están los deliciosos arándanos pequeños por todas partes en la tundra. Si no miras dónde estás sentado, dijo Marion, es posible que te despiertes con un «trasero morado».

«Es una amante dura, en cierto sentido», dijo Marion, «pero volveré». «Es uno de los lugares más hermosos en los que he estado. Te sientes como si fueras el único allí por kilómetros a la vez».

En septiembre, Marion y Usinsky llevaron a dos astronautas al cráter Mistastein para capacitarse en geología y aprender sobre las rocas que podrían ver en la luna. Se puede acceder a gran parte de la roca a través de afloramientos, o acantilados, que aparecieron hace millones de años.

El cráter Mistastein se formó cuando un asteroide se rompió hace unos 36 millones de años y dejó un agujero de 28 kilómetros de ancho en la Tierra, como se ve hoy. Estos grandes cráteres, como este, se llaman «cráteres complejos» y son comunes en la luna, dijo Osinsky.

Los cráteres complejos son poco profundos y planos, en lugar de una depresión en forma de cuenco como la de Arizona. cráter de meteorito Donde también entrenan los astronautas. Como muchos cráteres lunares complejos, Mitastin también tiene una montaña en el centro llamada Central Peak.

«Este cráter en Labrador no es solo un cráter de impacto complejo, también está relativamente bien conservado», dijo Osinski. «He estado en él varias veces y todavía está muy bien cuando caminas hacia la cornisa y luego, literalmente, miras este enorme agujero en el suelo».

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Sabemos que estar en el cráter Mistastein no es exactamente como la luna. A diferencia de la Luna, tenemos viento, agua y Wi-Fi. De hecho, es posible que el Mistastin moderno no se parezca a la Luna porque tiene un lago (que abarca aproximadamente la mitad del tamaño del impacto del cráter principal), probablemente como resultado del drenaje de los glaciares de la última Edad de Hielo. Pero no dejes que el lago te engañe.

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Una gran similitud con nuestro amigo lunar radica en sus rocas. Es uno de los dos cráteres de la Tierra que contienen grandes cantidades de una roca llamada anortosita. El otro es la estructura de impacto de Manicouagan fuertemente erosionada en Quebec, lo que hace que el cráter Mistastin, más joven y mejor conservado, sea la opción preferida para la investigación y el entrenamiento de astronautas.

Si bien la anortosita es rara en la Tierra, es común en la Luna. Es posible que nunca hayas pronunciado su nombre, pero lo ves cada vez que miras la luna: la roca son las partes altamente reflectantes de color claro que se ven ampliamente en la superficie lunar llamadas tierras altas lunares.

«Parte de la razón por la que vemos tanto sobre la luna es la forma en que se formó», dijo Julie Stobar, geóloga lunar del Instituto Lunar y Planetario del Consorcio de Investigación Espacial de las Universidades.

En comparación con nuestro planeta, la superficie de la Luna fue tallada principalmente por cráteres de impacto y volcanes.

Según la popular teoría de la formación, la Luna se formó cuando un objeto del tamaño de Marte chocó con una Tierra joven cerca del comienzo de la formación de nuestro sistema solar hace unos 4600 millones de años. Los escombros calientes alrededor de la Tierra se fusionaron en la luna, dijo Stopar, cubriendo la luna joven en un océano de magma, «básicamente solo lava y lava en todas partes».

En una explicación simplificada, Stobar dijo que a medida que la superficie del océano de magma se enfriaba con el tiempo, diferentes minerales y rocas comenzaron a cristalizar. El material denso se hunde y el material más liviano flota hacia la parte superior, convirtiéndose esencialmente en la superficie de la luna. El mineral dominante que flotaba en la superficie era la anortita, que es el elemento dominante en las rocas de anortosita.

La historia del origen de la anortosita en la Tierra es más compleja y no se comprende bien, dijo Marion, quien trabaja como asesora científica en el Museo Canadiense del Aire y el Espacio. La investigación indica También es probable que se forme anortosita debido al desprendimiento de cristales más ligeros en el magma, pero más profundos en el manto. A medida que el magma se enfría y cristaliza lentamente, los cristales minerales menos densos se separan del material más denso y se solidifican para formar anortosita. Las rocas son traídas a la superficie por la erosión y la actividad de las placas tectónicas.

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Entonces, ¿el hecho de que un asteroide acaba de formar un cráter en esta rara región rica en anortosita? Bueno, esa es la suerte de la naturaleza.

La colusión provocó temperaturas y presiones más altas, esencialmente fracturando, fragmentando y derritiendo la roca. Marion dijo que los efectos del impacto de alta velocidad son similares a un gran impacto en la Luna.

«Cómo cambiaron las rocas es similar a cómo cambiaron en la Luna después del impacto», dijo Marion.

La anortosita se encuentra en esta área en Labrador, señala Marion, incluso si no puedes entrar al cráter.

Los astronautas que viajen a la luna fotografiarán diferentes tipos de rocas, como rocas derretidas, y proporcionarán observaciones para ayudar a investigadores como Osinski en la Tierra.

«No pueden traer de vuelta todas las rocas que ven. Queremos que hagan ese tipo mental de ‘Está bien, tengo 100 rocas frente a mí y puedo traer dos'». [and] “¿Cómo eliges eso en tiempo real, básicamente?”, dijo Osinski.

Si los astronautas pueden traer más rocas lunares, dijo Stobar, los investigadores pueden fechar cráteres en la luna y crear una mejor historia geológica de nuestro vecino y los escombros flotantes al comienzo de nuestro sistema solar. Ella dijo que también podríamos aprender cuánta agua se entregó a la Tierra y la Luna a partir de cometas y asteroides y cualquier desafío para la vida en ese momento.

«Estoy muy emocionado de ver que este tipo de exploración suceda», dijo Stobar, quien es miembro del equipo de la Misión de Exploración Orbital de la NASA. «Científicamente, sé que sería genial porque cada vez que obtenemos muestras de la luna, aprendemos mucho sobre ella. Incluso hoy, seguimos aprendiendo mucho sobre la luna a partir de muestras que se trajeron hace 50 o 60 años. ahora.»

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