Un estudio afirma que el calor del verano mató a 61.000 personas en Europa en 2022

Más de 61.000 personas murieron como consecuencia de las olas de calor extremo que azotaron Europa el año pasado, según se informó. Un estudio publicado el lunes En la revista Nature Medicine.

Los hallazgos sugieren que dos décadas de esfuerzos en Europa para adaptarse a un mundo más cálido no han logrado seguir el ritmo del calentamiento global.

«En una sociedad ideal, nadie debería morir de calor», dijo Joanne Pallister, profesora de investigación del Instituto de Salud Global de Barcelona y autora principal del estudio.

Es probable que este verano sea aún peor: además del cambio climático, la Tierra entró en un patrón climático normal de El Niño durante el verano por primera vez en cuatro años, creando condiciones que calentarán muchas partes del mundo. La temporada ya ha comenzado a batir varios récords de temperatura global.

Los investigadores que estudiaron las olas de calor del año pasado utilizaron datos recopilados por la Unión Europea de 35 países, incluidos algunos estados no miembros.

La mayoría de los muertos eran mujeres, especialmente las mayores de ochenta años. Entre los hombres jóvenes, los hombres morían en tasas más altas. Los países mediterráneos, donde las temperaturas eran más altas en ese momento, fueron los que más sufrieron: Italia, España y Portugal tuvieron las tasas más altas de muertes relacionadas con el calor.

El Dr. Pallister dijo que se esperaban temperaturas extremas ese verano en función de cuánto se ha calentado el planeta en general en la última década. Cuando las temperaturas subieron, muchos gobiernos europeos tenían listos «planes de acción contra el calor», desarrollados en respuesta a una ola de calor inesperada y más mortal en 2003, pero estas modificaciones no fueron suficientes para evitar víctimas masivas, dijo.

El Dr. Pallister agregó que a medida que el clima continúa cambiando, el mundo puede esperar más y más muertes por calor extremo.

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La oficina de estadísticas de la Unión Europea, Eurostat, publica regularmente el número de muertes en exceso (muertes por encima del promedio esperado para un período de tiempo determinado) en los países europeos. El Dr. Ballester y sus colegas tomaron los informes oficiales sobre el exceso total de muertes desde junio hasta agosto de 2022 y calcularon cuántas muertes podrían atribuirse al calor en lugar de a otros factores inusuales como el coronavirus.

Utilizaron modelos epidemiológicos, lo que significa que compararon las tendencias históricas recientes de temperatura en diferentes regiones de Europa con las tendencias de mortalidad durante el mismo período, para establecer relaciones numéricas entre la mortalidad y las fluctuaciones de temperatura en esas regiones.

«Cuando hay un aumento y una disminución de la temperatura, siempre vemos un aumento y una disminución de la mortalidad», dijo el Dr. Pallister.

Los hallazgos de su equipo reflejan los de un estudio realizado poco después de la ola de calor europea de 2003, con algunos de los mismos colaboradores. Investigaciones anteriores encontraron más de 70.000 muertes en exceso en Europa durante el verano de 2003.

El estudio anterior no separó las muertes relacionadas con el calor de otras muertes en exceso, por lo que el Dr. Ballester advirtió que los dos números no se pueden comparar directamente. El estudio de 2003 también cubrió solo 16 países europeos, mientras que el nuevo estudio cubrió más del doble de ese número. Cuando los investigadores redujeron los resultados de este nuevo modelo a esos mismos 16 países, terminaron con más de 51 000 muertes relacionadas con el calor.

Los investigadores están aplicando los mismos modelos epidemiológicos a la ola de calor de 2003 para comparar los dos años con mayor precisión. Excluyendo números drásticamente diferentes después de un análisis similar, sus resultados indican que las políticas públicas adoptadas después de 2003 solo han ayudado ligeramente a reducir el número de víctimas del calor extremo.

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En Francia, las 10.000 muertes adicionales en el verano de 2003 tuvieron consecuencias políticas, incluida la renuncia del director general de salud del país. En los últimos 20 años, los funcionarios de allí y de otros lugares de Europa han invertido en sistemas de alerta temprana para el calor extremo, centros públicos de refrigeración, fuerzas voluntarias para controlar a los residentes mayores y una mejor coordinación entre los servicios sociales y los hospitales.

Pero los cambios en toda Europa no fueron suficientes. «Es un espectro», dijo el Dr. Pallister, en diferentes regiones y poblaciones.

Los ancianos siguen estando en alto riesgo, especialmente aquellos que no tienen acceso a aire acondicionado, así como las personas que trabajan al aire libre. Las mujeres mayores probablemente fueron el grupo más desfavorecido el verano pasado simplemente porque viven más que los hombres a edades en las que las personas son más vulnerables y tienen más probabilidades de morir durante el calor extremo, dijo el Dr. Pallister. Otros investigadores, dijo, han estudiado las causas de las diferencias demográficas en las tasas de mortalidad: por ejemplo, los hombres tienden a tener peores resultados de salud a edades más tempranas, y algunas ocupaciones al aire libre, como la construcción, están dominadas por hombres.

Este documento no comparó la mortalidad entre personas de diferentes razas o etnias, pero este es otro factor importante en la exposición al calor, dijo Juan Declett Barreto, sociólogo principal de la Unión de Científicos Preocupados que estudia los efectos en la salud de los peligros ambientales. Él no participó en este estudio. Si bien el Dr. Declett Pareto está menos familiarizado con la demografía de Europa, dijo que las personas que trabajan al aire libre y están más expuestas al calor en los Estados Unidos tienden a ser inmigrantes de color.

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Un portavoz de la agencia escribió por correo electrónico que Eurostat no tiene un desglose de los datos de exceso de mortalidad por raza, etnia o estatus migratorio. En su artículo, el Dr. Ballester y sus colegas recomiendan que los países que informan a Eurostat coordinen mejor cómo se recopilan y comparten los datos de salud, incluidos más desgloses demográficos. Este año, el Parlamento Europeo propuso un reglamento para hacerlo.

Incluso sin información demográfica adicional, el Dr. Declett Pareto dijo que el estudio fue «muy oportuno» dado el calor sofocante de este verano. Pensó que los métodos del estudio parecían sólidos, dado que «existe una relación de salud pública bastante conocida entre el sobrecalentamiento y el exceso de mortalidad». También estuvo de acuerdo en que una comparación de las olas de calor en 2022 y 2003 fue útil para revelar qué intervenciones de salud y políticas aún se necesitan.

Hace cuatro años, la Federación Internacional de Sociedades de la Cruz Roja y de la Media Luna Roja publicó una guía para ayudar a los funcionarios de la ciudad a responder a las olas de calor, y sus recomendaciones incluían cambios en los hogares y la infraestructura física, como mejorar la eficiencia energética y la ventilación.

El Dr. Declett Pareto dijo que otros investigadores de salud pública han descubierto que el factor más importante para prevenir muertes durante las olas de calor es ampliar el acceso al aire acondicionado.

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